¿Cuál es el monte más alto de la Tierra?

¿Everest?, ¿Kilimanjaro?, ¿Mauna Kea?, ¿Chimborazo? La sorprendente respuesta es que depende de cómo hagamos la medida, o dicho de otro modo: de cómo definamos la altura.



Todos sabemos que el Everest con sus 8 848 m es el monte más alto de la Tierra. ¿Entonces por qué mis interrogaciones en la entradilla? Vamos a verlo. Para ello lo primero que tenemos que hacer es ver qué significan esos 8 848 m. Es la distancia entre la punta más alta del Everest y el nivel medio del mar. Pero el mar sube y baja, y con el cambio climático parece que va a subir. ¿Bajaremos la altura del Everest?


Imaginemos que la Tierra se vacía de agua, que queda como Marte. La medida de 8 848 m ya no tendría sentido puesto que no habría nivel del mar. ¿Qué distancia utilizaríamos entonces? Vamos a hacer lo mismo que hacemos en Marte. El monte más alto de Marte y de todo el sistema solar conocido es un volcán, el Mons Olimpus (Monte Olimpo).



(Mons Olimpus. Los colores son falsos. Gentileza de NASA)


En este caso, el monte sale de una gran llanura. No parece difícil decir que su altura es la distancia desde esa llanura (su base) hasta la cima. Resulta ser de 27 km. No está nada mal: el triple del Everest.


Si medimos así, desde la base, sin tener en cuenta el agua, el monte más alto de la Tierra es el Mauna Kea en Hawaii que tiene una altura de 4 205 m por encima del mar y 5 994 por debajo. En total: 10 200 m, más de un kilómetro más alto que el Everest.



(Mauna Kea. Foto de skyseeker en Flickr. Licencia CC. Aunque en la foto pone copyright en Flickr dice que es CC)


Volvamos a poner agua, pero midamos desde la base. ¿Dónde está la base del Everest? No es nada fácil de decir pues está dentro de un enorme macizo montañoso. Dentro de ese gran macizo el Everest es una «pequeña» cumbre más. La distancia desde su base a la cumbre no podemos saberla con exactitud, pues no sabemos muy bien donde poner la base; pero desde luego no es gran cosa.



(Everest. Ya vemos que desde su base hasta su cumbre no es demasiado alta, comparada con otros montes. Foto de Joe Hastings. Flickr. CC)


Si nos vamos a África, más concretamente a Tanzania, nos encontramos con este monte:



(Kilimanjaro. Se ve perfectamente que su base es la llanura que le rodea. Foto de Carles Asik. Wikimedia. Licencia CC)


En este monte, el Kilimanjaro, podemos estimar que su base es la gran llanura que se extiende a sus pies. En ese caso su altura es de 5 895 m. Medido así, desde la base, y no teniendo en cuenta la parte sumergida en el mar –como hemos hecho en el Mauna Kea–, éste sería el monte más alto del mundo.


Pero, sí, todavía hay otro pero. En vez de andarnos con medir alturas desde el nivel del mar o desde la base: ¿por qué no medimos la distancia al centro de la Tierra? En ese caso ocurre algo curioso. La Tierra no es esférica está ligeramente achatada por los polos, lo que hace que la Tierra sea un elipsoide. La diferencia de altura entre los polos y el ecuador es de tan solo 21 km. Insignificante para casi todos los efectos, salvo para el caso que nos ocupa. Los montes que están en el Ecuador ganan 21 km a los que están en los polos y ganan unos cuantos kilómetros al Everest que está a 28 grados norte.



(Forma de la Tierra exagerada. Vemos una flecha a 28º y otras dos superpuestas en el ecuador. La parte de punta roja sin superponer es lo que se gana en altura por estar en el ecuador. Dibujo del autor. Licencia CC)


Hay un volcán en Ecuador que se llama Chimborazo, que está tan solo un grado al sur del Ecuador. Eso hace que se ganen muchos metros respecto al Everest. Tantos que el monte cuya cumbre está más alejada del centro de la Tierra es el Chimborazo.



 (Chimborazo, cuya cumbre es la más alejada del centro de la Tierra. Wikimedia. CC)


Así qué: ¿cuál es el monte más alto de la Tierra?


Nota. La idea básica y algunos datos están sacados de la excelente obra «The Book of General Ignorance» cuyos autores son John Lloyd y John Mitchinson. Editorial Faber And Faber

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Diario Vasco

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